코로나 19 때문에 해외여행이 힘든 시기지만 마음 속에서는 언제나 나만의 ‘그곳을’ 꿈 꾼다. 날씨가 쌀쌀해지면 질수록 흰 눈이 쏟아진 설원과 정겨운 캐럴이 듣고 싶어지 듯 상상만으로 마음은 설렌다. 이런 상상 고문은 아무리 당해도 좋다.​

최근 나름 희소식이 들려왔다. 핀란드가 코로나 국경통제기준 완화 및 Test and Come 모델 도입으로, 제한 없이 입국 가능한 국가 11개국 중 한국을 포함시킨 것. 물론 나가기도 어렵고, 들어와서도 2주 격리라는 힘겨운 시간이 있기에 현실상 가능성이 높지 않지만 기분 좋은 뉴스라는 것만은 틀림없다.

더구나 그곳이 일 년 내내 크리스마스 분위기라는 것이 더욱 끌린다. 산타클로스와 루돌프 사슴이 이웃에 살고, 만년설은 물론인 곳이다. 북극권 바로 위에 자리한 핀란드 라플란드의 주도 로바니에미란 도시는 상상 이상의 매력을 뿜어낸다.

로바니에미는 북극으로 가는 관문으로 일컫는다. 북극권(Arctic Circle)을 기준으로 북쪽 지역은 간단히 ‘북극지방’이라고 부른다. 북극에는 로바니에미보다 더 큰 도시가 있지만 북극권에 직접 근접한 도시는 로바니에미 말고는 없다.

그럼 어디까지를 북극권이라 말하는 걸까. 북극권은 적도로부터 북위 66도 33분 45.9초 지점을 이은 커다란 원과 그 북쪽 지역을 뜻한다. 북극권을 기준으로 북극에 이르는 지역에서는 하지 또는 동지 때 태양이 24시간 떠 있거나 아예 뜨지 않는 현상이 발생한다. 여름에는 이를 미드나잇 선(Midnight Sun)이라 부르고, 겨울에는 극야(Polar Night)나 핀란드어로 까아모스(Kaamos)라 부른다.

로바니에미 관광청 관계자는 이렇게 말했다.

많은 사람이 북극권을 분주함과 스트레스의 경계선이라고도 이야기합니다.

지구의 북쪽 길목은 고민과 걱정을 털어버리기에 좋은 장소이기 때문일 것입니다.

로바니에미 시내로부터 8km 떨어진 산타클로스 빌리지에서는 선명하게 표시된 북극권 표시를 볼 수 있다. 사실 로바니에미에서는 북극권을 안 밟기가 더 어렵다. 많은 관광객은 경계선이 표시돼 있는 산타클로스 빌리지에서 북극권에 들어간다. 이곳에서는 ‘북극권 출입 인증서’를 발급 받을 수도 있다. 또한 스노모빌, 허스키 썰매 또는 순록 썰매 등 로바니에미의 다양한 액티비티 투어로 로바니에미를 즐길 수 있다.

일반적으로 북극권 횡단은 도보, 자전거 타기, 운전 등 원하는 방식으로 할 수 있다. 심지어 지하에서도 북극권을 횡단할 수 있다. 산타의 고향에 있는 동굴 산타파크가 그 주인공이다. 로바니에미에 있는 동굴 산타파크는 50m 아래에 있다. 세계 유일의 북극권 안에 있는 지하 공간인 만큼 이곳을 횡단한 후 기념 인증서를 받는 것도 잊지마시길.

로바니에미 여행의 백미는 산타클로스를 만나는 것이다. 해마다 50만명 이상의 관광객이 산타를 만나기 위해 이곳을 찾는다. 원래 산타클로스가 살던 집은 핀란드 북부의 신비로운 산 꼬르바뚠뚜리(Korvatunturi)에 있다. 비밀스럽게 오가야 하는 마을이지만 산타클로스는 사람들을 만나기 쉬운 라플란드 로바니에미에 1985년 사무실을 열었다. 로바니에미는 2010년에 공식적으로 산타클로스 고향으로 거듭났다.

산타클로스 마을은 연중 매일 문을 연다. 그래도 크리스마스가 있는 겨울에 찾는 게 제대로다. 가는 방법은 여러 가지다. 로바니에미 도심에서 매시간 출발하는 산타 익스프레스(Santa’s Express) 라는 버스나 택시, 자동차 등의 교통수단을 이용할 수 있다.

무엇보다 시내버스로 가는 방법이 이색적이다. 노선 번호도 있다. 8번이다. 버스 번호가 8번인 이유는 알려지지 않았다. 다만 시내 중심에서 산타클로스 사무실까지 8km가 떨어져 있어 붙여진 게 아닐까라는 우스꽝스러운 생각을 해본다.

가장 볼거리가 많은 때는 12월 23일이다. 이 때는 산타클로스가 전 세계 아이들에게 줄 선물을 썰매에 싣고 출발하는 모습을 직접 볼 수 있다. 이밖에도 산타를 돕는 요정 엘프나 썰매를 끄는 순록을 만나는 재미도 빼놓을 수 없다.

​사진 = 로바니에미 관광청

장주영 여행+ 기자

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